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La guerra en el aire 

La terrible experiencia de Malta comenzó tan pronto como Italia entró en guerra el 10th Junio ​​de 1940. Anteriormente, la isla había cumplido su función normal como enlace en la ruta del Mediterráneo hacia el este, aunque sometida a un estrés creciente a medida que se desarrollaba la guerra. El 11th Junio, Malta sufrió su primer ataque aéreo. Su defensa aerotransportada en ese momento consistía en cuatro biplanos obsoletos de Sea-Gladiator que habían llegado a la isla solo un poco antes y fueron tomados prestados de la Armada por el comodoro aéreo Maynard, el AOC Malta. Estos pocos aviones de combate resistieron contra números superiores y obligaron a los italianos a enviar escoltas de combate con sus bombarderos.

Antes de finales de junio, los refuerzos llegaron en forma de cuatro huracanes que habían sido destinados a Medio Oriente, pero que a Malta se le permitió retener. A fines de junio, también, los aviones Swordfish del Fleet Air Arm, originalmente con base en Hyeres en el sur de Francia, llegaron a Malta a través de Argelia y Túnez; comenzaron a patrullas antisubmarinas a principios de julio. A pesar de la apremiante necesidad de aviones de combate en Gran Bretaña, a principios de agosto se enviaron más huracanes a Malta; estos fueron trasladados desde el portaaviones Argos. Los poderes de Malta para tomar represalias y acciones ofensivas estaban aumentando. Los aviones de Malta reconocieron el puerto de Taranto como un paso preliminar al exitoso ataque a esa base naval italiana por parte del Fleet Air Arm en noviembre de 1940. De hecho, el reconocimiento fotográfico del Mediterráneo central fue responsabilidad de los aviones con base en Malta desde 1940 hasta finales de 1942 De este modo, se mantuvo una vigilancia constante sobre los buques del Eje en el mar y en los puertos de Italia, Sicilia y África del Norte.

El reconocimiento táctico preparatorio de los desembarcos aliados en el noroeste de África se realizó en avión desde Malta. Los aeródromos enemigos y el transporte marítimo fueron vigilados de cerca. En enero de 1941, las unidades de la Fuerza Aérea alemana fueron transferidas a Sicilia y los ataques aéreos contra Malta aumentaron tanto en escala como en intensidad. Cuando en 11th Enero, HMS ilustre, severamente dañado, llevado a Grand Harbour para reparaciones, seguido de fuertes redadas. Estos no tuvieron éxito en su objetivo de destruir o incapacitar ilustre (que navegó hacia Alejandría bajo su propio poder el 23rd) pero causó muchas bajas, así como graves daños a los hogares y las defensas de la isla.

En febrero y marzo hubo nuevamente incursiones a gran escala, luego de un aumento de la fuerza aérea alemana en Sicilia; numerosos aviones británicos fueron destruidos o dañados en tierra y los aeródromos de Luqa, Hal Far y Ta 'Qali quedaron temporalmente inservibles. A principios de abril, una docena de huracanes volaron desde el portaaviones. Ark Royal y veintitrés más llegaron a finales de mes. A finales de junio, 75 huracanes más transportados por portaaviones habían llegado a Malta. En mayo, el Luftwaffe 10th Cuerpo de aire, que había estado en Sicilia, partió para los Balcanes, para la Batalla de Creta. Los alemanes, mientras disfrutaban de superioridad en el aire, no habían logrado destruir la base naval o los campos de aviación, ni haber cortado completamente los suministros a pesar de que habían limitado las operaciones aéreas y navales desde Malta. Ahora la tarea de someter a Malta quedaba en manos del Regia Aeronautica, la Fuerza Aérea italiana, que ya había demostrado ser inadecuada para hacer frente a la tarea.

En el verano de 1941, Malta estaba (por decir lo menos) mal equipada y con poco personal, pero superpoblada. Incluso los suministros esenciales solo se podían traer con dificultad. Con la partida de la Luftwaffe unidades de Sicilia siguió un período más tranquilo en la guerra aérea del Eje contra Malta. El reconocimiento y las fuerzas de ataque con sede en Malta tuvieron una mejor oportunidad de desempeñar su papel en la batalla de los suministros, de la que dependía en gran medida la victoria en África. Los buques de suministro alemanes e italianos que se dirigían a África se encontraban dentro del alcance de los aviones de Malta que, junto con la Royal Navy, aprovecharon sus oportunidades con tan buen efecto que en octubre poco más de un tercio del tonelaje bruto de Alemania e Italia. los suministros que salieron de Europa llegaron sanos y salvos a África. Las pérdidas fueron tan graves que durante un tiempo se suspendieron todos los convoyes del Eje hacia África.

Los bombarderos Wellington que, durante un tiempo, no habían podido operar desde Malta, ahora volvieron a realizar incursiones en Trípoli todas las noches durante varias semanas y también asaltaron las bases italianas en Cerdeña y Sicilia. El trabajo realizado desde Malta durante el verano de 1941 se resume en un mensaje enviado a la Isla, en octubre, por el Secretario de Estado de Aire; Dice: “La brillante defensa de la isla por los huracanes, los audaces ataques de los Beaufighters en las bases aéreas enemigas, el constante y letal avance de los Wellington en los puertos del enemigo, el audaz y diestro reconocimiento de las Marylands, que culminó con el Los tremendos ataques de los Blenheims y Fleet Air Arm Swordfish en los barcos del Eje en el Mediterráneo son observados con inmensa admiración por sus camaradas en la Royal Air Force y por sus compatriotas en casa. Estás agotando las fuerzas del enemigo en el Mediterráneo ”.

A fines del otoño de 1941, la situación del suministro enemigo en el Mediterráneo se había vuelto tan grave que los líderes del Eje decidieron que Malta como base para las operaciones ofensivas aéreas y navales debía ser destruida. En consecuencia, hacia finales de año, grandes refuerzos aéreos alemanes fueron transferidos al Mediterráneo desde el frente ruso. Desde principios de enero hasta finales de abril de 1942, el 2nd Cuerpo de aire bajo el mando del mariscal de campo Kesselring sometió a Malta a constantes ataques de día y de noche. En los días de operaciones importantes, más de 500 aviones enemigos estaban en acción contra las defensas de la isla, período que luego se denominará Spring Blitz.

Las pérdidas de la RAF fueron extremadamente pesadas y, a pesar de los refuerzos, se llegó al punto en que solo quedaba un puñado de combatientes útiles para resistir al enemigo y la tarea principal de defender Malta recaía en los artilleros antiaéreos. Los ataques apuntaban primero a los aeródromos y la fuerza de los combatientes, luego a los astilleros y puertos y luego a las tiendas, cuarteles y comunicaciones. Los civiles sufrieron severamente. Solo con la ayuda del Ejército fue posible mantener en servicio los aeródromos. En el único mes de abril de 1942, solo los aeródromos recibieron veintisiete veces el tonelaje de bombas lanzadas sobre la ciudad de Coventry en su gran ataque el pasado noviembre.

Fue en este momento de ansiedad, el 15th Abril de 1942, ese gobernador, el general Sir William Dobbie, recibió un mensaje de Su Majestad el Rey Jorge VI; dice: “Para honrar a su gente valiente, otorgo la Cruz de Jorge a la fortaleza de la isla de Malta como testimonio de un heroísmo y devoción que serán famosos durante mucho tiempo en la historia”.

En abril de 1942, Kesselring consideró que Malta había sido neutralizada efectivamente como base marítima y aérea. Se habían acumulado reservas adecuadas en África para permitirle a Rommel lanzar su avance hacia Egipto el 26th Mayo. El plan preveía la captura de Tobruk y un avance a la frontera egipcia, cuando estas operaciones se detendrían para permitir que tuviera lugar la invasión de Malta. Sin embargo, tal fue el éxito de la campaña de Rommel que Hitler anunció que “ha llegado el momento histórico de conquistar Egipto” y el plan para la invasión de Malta, que debía haber tenido lugar el 10th Julio, fue pospuesto. A finales de junio, el ejército del Eje estaba lejos en Egipto, a sesenta millas de Alejandría.

Mientras tanto, se habían tomado medidas activas para el refuerzo de Malta. A principios de marzo, quince Spitfires habían volado a Malta desde el portaaviones. Águila. En 1st En abril, el primer ministro Churchill le pidió al presidente Roosevelt el uso del transportista estadounidense USS Avispa entregar a Malta un refuerzo de Spitfires. Se recibió una respuesta positiva y el 9th Abril, 47 Spitfires despegó para Malta desde Avispa. Se dispararon otros sesenta y cuatro Spitfires desde los portaaviones Eagle y Avispa a la isla el 9th Mayo. Esto llevó a Churchill a enviar la ahora famosa señal al transportista estadounidense: "¿Quién dijo que una avispa no puede picar dos veces?". Su llegada marcó el punto de inflexión de la lucha por la superioridad aérea local a partir del día siguiente. Aproximadamente en este momento el Luftwaffe fue desviado al apoyo de la ofensiva de Rommel en África, dejando Malta una vez más a los italianos.

En junio de 1942, Malta había reanudado la ofensiva contra los convoyes del Eje con destino a África con tanta eficacia que el ejército de Rommel se vio envuelto en otra de sus recurrentes crisis de suministro. Poderoso Luftwaffe las unidades fueron transferidas nuevamente de África a Sicilia y en julio se hizo otro esfuerzo para someter la isla mediante un ataque aéreo. En ese momento, sin embargo, las defensas de la isla eran lo suficientemente fuertes para vencer el intento y el enemigo sufrió pérdidas abrumadoras tanto en aviones como en hombres. Entre 1st Junio ​​1941 y 13th Julio de 1942, se estima que la RAF y las defensas AA entre ellos representaron 693 aviones del Eje derribados sobre y alrededor de Malta. La batalla por Malta había ocupado, de hecho, cientos de aviones del Eje cuyo uso para Rommel en Cirenaica (ahora Libia) podría haber hecho posible el éxito en Egipto, lo que llevó a la hegemonía del Eje sobre el Medio Oriente y el control de los suministros de petróleo inmensamente importantes.

Luego siguió la batalla por la estabilización del Octavo Ejército en El Alamein en julio. Las tropas paracaidistas alemanas e italianas ya reunidas para la invasión de Malta tuvieron que ser trasladadas por aire a África para fortalecer las fuerzas de Rommel que, sin los suministros adecuados, estaban en grave peligro de extinción por los ataques del Octavo Ejército, bajo el liderazgo del general Auchinleck. La pérdida de estas tropas entrenadas, la fuerza renovada de Malta y la falta de fe de Hitler en la capacidad de los italianos, obligaron finalmente al enemigo a abandonar el plan de invasión de la isla.

Mientras tanto, la Fuerza Aérea tuvo que desempeñar su papel en la protección de los convoyes que socorren a la Isla, tanto proporcionando escoltas de combate como bombardeando estratégicamente los puertos enemigos. En junio, dos convoyes habían intentado el peligroso paso, uno desde Gibraltar y otro desde Alejandría. Este último, que había estado bajo un ataque aéreo constante, se vio obligado por la escasez de municiones y la amenaza de la flota italiana de regresar. El convoy de Gibraltar sufrió ataques tan severos que solo dos de cada seis buques mercantes llegaron a Grand Harbour, y los otros cuatro fueron destruidos por un ataque aéreo.

En agosto, las reservas de alimentos y combustible de la isla estaban casi agotadas y esto habría obligado a las autoridades a capitular poco después por hambre. Otro convoy, con nombre en código Pedestal, corrió el guante de Gibraltar. Las pérdidas nuevamente fueron muy pesadas y solo cinco buques mercantes, incluido el petrolero Texaco de construcción estadounidense Ohio, de catorce llegaron. La Marina perdió un portaaviones, un crucero, un barco antiaéreo y un destructor. Solo al precio de tales sacrificios por parte de la Royal Navy y la Merchant Navy, el alivio fue llevado a Malta.

En octubre de 1942, el tercer y último intento de someter a Malta desde el aire fue emprendido por Luftwaffe. La oposición de los luchadores británicos fue tan intensa que a los 15th Octubre una fuerza de ataque de 14 bombarderos fue escoltada por 98 combatientes; esto se conoció como el Blitz de octubre. Después de unos ocho días, los ataques se suspendieron, ya que estaban resultando demasiado costosos. La Fuerza Aérea del Desierto Occidental también había comenzado su ofensiva aérea preparatoria para la Batalla de El Alamein y el Luftwaffe las unidades fueron enviadas de regreso a África.

Durante la ofensiva aérea contra Malta, la RAF aún logró llevar a cabo ataques nocturnos contra la navegación del Eje. La guerra contra las líneas de suministro del Eje a través del Mediterráneo por aviones basados ​​en Malta y Egipto y submarinos de la Royal Navy alcanzó un nuevo nivel de intensidad, reduciendo a un mero goteo el flujo de suministros destinado a los ejércitos alemán e italiano en África. La marea cambió con la derrota del Eje en El Alamein. A lo largo de noviembre de 1942, los bombarderos con base en Malta atacaron aeródromos y puertos en Túnez, Sicilia y Cerdeña en ayuda de las fuerzas aliadas en el noroeste de África y continuaron su guerra implacable contra las líneas de suministro del enemigo. El 20th En noviembre, un convoy de Egipto finalmente levantó el asedio de la isla, llegando a Grand Harbour intacto.

A partir de entonces, Malta alcanzó su importancia como base para la acción ofensiva. El número de aviones que operan desde sus aeródromos podría incrementarse constantemente y se utilizaron para ayudar a cada nuevo paso hacia la victoria en el Mediterráneo. Cuando la isla sirvió como cuartel general para la invasión de Sicilia, más de treinta escuadrones se reunieron allí; era la base aérea más importante del Mediterráneo, en virtud de su posición geográfica central.

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